La nostra Galassia: un dettaglio mai visto prima

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La nostra Galassia
Una nuova immagine realizzata con l'osservatorio a raggi X Chandra della NASA suggerisce una fonte di energia interstellare precedentemente sconosciuta al centro della Via Lattea

Un astronomo rivela un dettaglio mai visto prima del centro della nostra galassia.

Daniel Wang, astronomo dell’Università del Massachusetts Amherst, ha rivelato grazie ad una nuova ricerca, dettagli di fenomeni violenti nel centro della nostra galassia. La scoperta, diffusa con una chiarezza senza precedenti, evidenzia immagini – pubblicate recentemente in Monthly Notices of the Royal Astronomical Society – che documentano un filo di raggi X, G0.17-0.41, che allude a un meccanismo interstellare precedentemente sconosciuto che può governare il flusso di energia e potenzialmente l’evoluzione della Via Lattea.

La nostra Galassia, come un ecosistema con una sua evoluzione

“La galassia è come un ecosistema”, dice il ricercatore Wang, le cui scoperte sono il risultato di più di due decenni di ricerca. “Sappiamo che i centri delle galassie sono dove c’è l’azione e giocano un ruolo enorme nella loro evoluzione. Eppure, qualsiasi cosa sia successa al centro della nostra galassia è difficile da studiare, nonostante la sua relativa vicinanza alla Terra, perché – spiega Wang – è oscurato da una fitta nebbia di gas e polvere. I ricercatori semplicemente non possono vederne il centro, anche con uno strumento potente come il famoso telescopio spaziale Hubble”.

Wang, tuttavia, ha usato un telescopio diverso, il Chandra X-Ray Observatory della NASA, che “vede” i raggi X, piuttosto che i raggi di luce visibile che percepiamo con i nostri occhi. Questi raggi X sono in grado di penetrare la nebbia oscurante – e i risultati sono sorprendenti.

Le scoperte di Wang, che sono state sostenute dalla NASA, danno l’immagine più chiara ancora di un paio di fasci che emettono raggi X che stanno emergendo dalla regione vicino al massiccio buco nero al centro della nostra galassia. Ancora più intrigante è la scoperta di un filo di raggi X chiamato G0.17-0.41, situato vicino al pennacchio meridionale.

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Riconnessione del campo magnetico

“Questo filo rivela un nuovo fenomeno”, afferma Wang. “È la prova di un evento di riconnessione del campo magnetico in corso. Il filo, – prosegue Wang – rappresenta probabilmente “solo la punta dell’iceberg della riconnessione”.

Un evento di riconnessione del campo magnetico è ciò che accade quando due campi magnetici opposti sono forzati insieme e si combinano tra loro, rilasciando un’enorme quantità di energia.

“È un processo violento”, sottolinea Wang, “ed è noto per essere responsabile di fenomeni ben noti come i brillamenti solari, che producono tempo spaziale abbastanza potente da interrompere le reti elettriche e i sistemi di comunicazione qui sulla Terra. Producono anche la spettacolare aurora boreale”.

Gli scienziati ora pensano che la riconnessione magnetica avvenga anche nello spazio interstellare; e che – di conseguenza – tenda ad avvenire ai confini esterni dei fasci in espansione, spinti fuori dal centro della nostra galassia.

“Qual è la quantità totale di energia in uscita al centro della galassia? Come viene prodotta e trasportata? E come regola l’ecosistema galattico? Queste – conclude Wang – sono le domande fondamentali le cui risposte aiuteranno a sbloccare la storia della nostra galassia. Anche se c’è ancora molto lavoro da fare, la nuova mappa di Wang indica la strada”.

Per ulteriori informazioni, comprese ulteriori immagini e video, visita il sito web del Chandra X-Ray Observatory’s Galactic Center.