Lucy della NASA studia gli asteroidi di Giove

La navicella spaziale Lucy della NASA si lancia per studiare gli asteroidi troiani di Giove

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Lucy della NASA studia gli asteroidi di Giove

Lucy ha inviato il suo primo segnale alla Terra dalla sua antenna al Deep Space Network della NASA alle 6:40 a.m. EDT. La navicella sta ora viaggiando a circa 108.000 km/h (67.000 mph) su una traiettoria che orbiterà intorno al Sole e la riporterà verso la Terra nell’ottobre 2022 per un’assistenza gravitazionale.

La sonda della NASA è stata lanciata il 16 ottobre 2021, alle 5:34 a.m. EDT a bordo di un razzo United Launch Alliance (ULA) Atlas V dallo Space Launch Complex 41, Cape Canaveral Space Force Station, Florida. 

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Circa un’ora dopo il lancio, Lucy si è separata dal secondo stadio del razzo. I suoi due massicci pannelli solari, ciascuno largo quasi 7,3 m (24 piedi), si sono dispiegati con successo dopo circa 30 minuti e hanno iniziato a caricare le batterie della navicella per alimentare i suoi sottosistemi.

Lucy: alla scoperta dei Troiani di Giove

Si pensa che gli sciami di asteroidi troiani associati a Giove siano residui del materiale primordiale che formò il pianeta gigante. I Troiani di Giove orbitano intorno al Sole in due gruppi sciolti, con un gruppo che precede Giove nel suo percorso e l’altro che lo segue.

Raggruppati intorno ai due punti di Lagrange equidistanti dal Sole e da Giove, sono stabilizzati dal Sole e dal suo pianeta più grande in un atto di equilibrio gravitazionale. La sonda Lucy della NASA sarà la prima missione spaziale a studiare gli asteroidi troiani. La missione prende il nome dalla progenitrice umana fossilizzata – chiamata “Lucy” da parte dei ricercatori – il cui scheletro ha fornito una visione unica dell’evoluzione dell’umanità.

Allo stesso modo, Lucy rivoluzionerà la nostra conoscenza delle origini planetarie e della formazione del sistema solare. La prima assistenza di gravità terrestre di Lucy nel 2022 accelererà e dirigerà la sua traiettoria oltre l’orbita di Marte. La navicella tornerà poi verso la Terra per un’altra assistenza gravitazionale nel 2024, che spingerà Lucy verso l’asteroide Donaldjohanson – situato nella cintura principale degli asteroidi – nel 2025. Successivamente Lucy viaggerà verso un primo incontro con un asteroide troiano nello sciame davanti a Giove per un arrivo nel 2027.

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Il futuro verso l’anno 2033

Dopo aver completato i suoi primi quattro flyby mirati, la navicella tornerà sulla Terra per una terza spinta gravitazionale nel 2031, che la catapulterà verso lo sciame di Troiani per un incontro nel 2033.

Lucy incarna la continua ricerca della NASA di spingersi nel cosmo per il bene dell’esplorazione e della scienza, per comprendere meglio l’universo e il nostro posto al suo interno. Non vedo l’ora di vedere quali misteri svelerà la missione!” Commenta l’amministratore della NASA Bill Nelson.

Il lancio di oggi segna per me un vero e proprio momento di “full-circle”, dato che Lucy è stata la prima missione che ho approvato nel 2017, solo pochi mesi dopo essere entrato alla NASA”, ha aggiunto il dottor Thomas Zurbuchen, amministratore associato per il Science Mission Directorate al quartier generale della NASA.

La ricerca

” Un’ autentica missione esplorativa, Lucy è ricca di opportunità per imparare di più su questi misteriosi asteroidi troiani e comprendere meglio la formazione e l’evoluzione del primo sistema solare.”

Abbiamo iniziato a lavorare sul concetto di missione Lucy all’inizio del 2014, quindi questo lancio è stato a lungo in lavorazione“; ha detto il dottor Hal Levison, ricercatore del Southwest Research Institute.

Ci vorranno ancora diversi anni prima di arrivare al primo asteroide troiano, ma questi oggetti valgono l’attesa e tutto lo sforzo per il loro immenso valore scientifico. Sono come diamanti nel cielo”.

“Oggi celebriamo questa incredibile pietra miliare e attendiamo con ansia le nuove scoperte che Lucy scoprirà”. Conclude il responsabile del progetto Lucy, la dottoressa Donya Douglas-Bradshaw, ricercatrice del Goddard Space Flight Center della NASA.